Away we go – New Zealand : Waitomo Caves

C’est le moment de quitter Wellington… pour Waitomo et ses grottes aux verres luisants.

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Pour la petite histoire, il faut savoir qu’il y a plus de 30 millions d’années, la Nouvelle-Zélande reposait encore au fond de l’océan. Au fil des siècles, des tremblements de terre ont fendu la roche et l’eau s’est infiltrée pour creuser des grottes et des tunnels souterrains.

Dans la région de Waitomo, on dénombre 300 grottes sans compter celles qui restent à découvrir. D’ailleurs, en langue Maorie, le mot «wai» veut dire eau et un «tomo» est une cavité. On sait donc à quoi s’attendre.

Nous avons décidé de jouer la carte touristique à fond et avons pris la décision (un peu à la dernière minute) de partir pour une excursion de 7 heures nommée « Lost World Epic » pour aller explorer de plus près les « glow worms caves », les grottes aux vers luisants.

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Après avoir enfilé l’équipement nécessaire (combinaisons encore humides, casque et bottes), on attaque fort avec une descente dans une gigantesque grotte, d’une profondeur de 100 mètres (on ne faisait pas les malins quand a vu le vide sous nos pieds). Les premières minutes sont impressionnantes. On va mettre 30 minutes pour descendre en rappel. Quand nous posons (enfin) le pied au fond de la grotte, on se sent tout petit et le spectacle est magnifique. 

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Nous quittons la lumière du jour pour parcourir des dizaines de galeries qui s’enfoncent sous terre. Les grottes que l’on parcourt sont remplies de stalactites (au plafond) et stalagmites (au sol) et semblent tout droit sorti de « Jurassic Park ».

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On pouvait s’y attendre, certaines galeries sont assez étroites. Très étroites. Virgile qui est un peu claustrophobe a eu du mal sur le dernier passage. Enfin, on avait déjà fait 2 heures sous la terre, il n’allait pas non plus faire demi-tour (sur la photo, il sourit juste pour le photographe mais dès que la photo est prise, il sort le plus vite possible du tunnel).

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Nous rejoignons une rivière qui s’écoule à plusieurs dizaines de mètres sous la surface. Nous nous engouffrons alors dans l’eau (froiiide) et marchons ainsi pendant plus d’une heure, à la lumière de nos lampes frontales. La plupart du temps, nous avons pied mais certains passages nécessite de savoir nager.  

A plusieurs reprises, le guide éteint la lumière et nous invite à regarder au plafond : des centaines de points verts/bleus luminescents apparaissent alors au plafond. Lorsqu’il rallume la lumière, les fils de mucus (glamooour, n’est ce pas?) qui servent à piéger les insectes volants apparaissent et forment comme un immense lustre de cristal. C’est superbe (même si c’est des fils de mucus).

Une fois effrayé, le ver luisant cesse de rayonner. Il faudrait attendre plusieurs heures pour qu’il se manifeste à nouveau. Des contrôles sont effectués chaque jour (c’est pris très au sérieux !) pour définir le nombre maximal de visiteurs autorisés dans les grottes les plus connues.

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Au terme du voyage, la rivière rejoint la forêt. Après plus de quatre heures passées sous terre, nous émergeons au grand jour en suivant un boyau qui sort de la grotte.

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